Pavel Peychev, preşedintele Uniunii Credincioşilor Baptişti Evanghelici din Asia Centrală (UECHB) din Uzbekistan, împreună cu alţi doi lideri, au fost condamnaţi şi amendaţi pentru evaziune fiscală şi pentru implicarea copiilor în activităţi religioase fără consimţământul părinţilor.

Verdictul a fost pronunţat pe data de 29 octombrie în Tașkent, capitala Asiei Centrale, în cadrul unui proces „foartemediatizat” după cum specifică serviciul de ştiri Forum 18.

Peychev, Elena Kurbatova, contabila UECHB şi Dmitriy Pitirimov, directorul taberei baptiste de copii „Joy”, au fost amendaţi cu o sumă de 260 ori mai mare decât salariul minim pe economie din ţară, însumând în total 17,280.00$ (US). Pe lângă aceste amenzi, se aşteaptă şi plata taxelor din urmă.

Forum 18 a anunţat pe 15 octombrie că cei trei acuzaţi au respins acuzaţiile aduse împotriva lor. „Cei trei au negat cu vehemenţă faptul că Uniunea a făcut vreun profit în urma organizării acestor tabere de vară, că s-au sustras de la plata taxelor, ori că au suspus copiii la învăţături creştine fără permisiunea părinţilor.” Mai mult, „părinţii citaţi ca victime în declaraţia de acuzare au mărturisit curţii că declaraţiile lor au fost inventate de către anchetator.” Pitirimov, unul dintre acuzaţi, a fost citat ca afirmând că „intenţia reală a curţii de justiţie nu a fost aceea de a-i amenda pe cei trei baptişti, ci de a-i înlătura …..de la conducerea Uniunii Baptiste.”

În jur de 80 de membri din diferite congregaţii baptiste s-au adunat în fața judecătoriei pentru a-i susţine pe Peychev, Kurbatova şi pe Pitirimov în timpul procesului, care a început pe data de 24 septembrie şi s-a încheiat pe 19 octombrie, în sala de judecată fiind admişi doar membrii familiilor acuzaţilor.

În lunile mai şi iunie, câţiva agenţi guvernametali au inspectat un centru de vară administrat de Uniunea Baptistă de lângă Tașkent. În luna iulie au fost publicate două rapoarte ofensatoare întocmite de un serviciu de ştiri de stat, administrat, după cum se pretinde, de poliţia secretă a Serviciului Naţional de Securitate. Declaraţiile din acele rapoarte au fost respinse de către Uniune ca fiind false şi contrafăcute. Mai târziu, au fost înregistrate acuzaţii formale împotriva celor trei persoane, iar acestea includeau: folosirea ilegală a proprietăţii baptiste pentru organizarea de tabere pentru copii; implicarea unor copii minori într-o organizaţie religioasă şi predarea unor învăţături religioase fără acordul copiilor sau al părinţilor acestora; şi vânzarea de adeverinţe pentru tabără.

Neville Callam, secretarul general al Alianţei Mondiale Baptiste (BWA), a afirmat că „BWA urmăreşte cu extremă îngrijorare evenimentele recente din Uzbekistan,” el a mai afirmat că organizaţia baptistă internaţională „este deranjată de rapoartele ce sugerează faptul că acuzaţiile şi procesul de judecată ar avea ca scop subminarea şi reducera activităţilor religioase din Uzbekistan,” şi că „ultimile evenimente par a face parte dintr-un set de acţiuni săvârşite de stat şi de alte persoane ce sunt împotriva liderilor religioşi şi a altor religii.”

Federaţia Europeană Baptistă (EBF), una dintre cele şase grupuri de părtășie regională ale BWA, ce include şi uniunile baptiste din Asia Centrală, a declarat, „Am auzit că mare parte din acuzaţiile aduse sunt fondate pe declaraţii false” şi se pare că „autorităţile vor să limiteze activităţile baptiştilor şi să îi oprească pe lideri.”

Christer Daelander, Reprezentantul EBF a Libertăţii Religioase, şi-a exprimat îngrijorarea cu privire la faptul că, aceşti trei lideri baptişti ar putea fi împiedicaţi să mai deţină vreo poziţie de conducere în Uniunea Baptistă sau în alte organizaţii. Uniunile baptiste din cadrul EBF sunt mobilizate să se roage pentru baptiştii din Uzbekistan şi, totodată, să facă apel la ambasadele uzbece din ţara lor.

Uzbekistan a avut o istorie controversată în ceea ce priveşte practicarea libertăţii religioase. În 2006, şase credincioşi baptişti din partea sudică a oraşului Karshi au fost reţinuţi şi amendaţi şi le-au fost arse Bibliile şi cărţile de cântări.

În luna februarie 2008, un baptist din estul oraşului Fergana a fost amendat cu echivalentul a nouă salarii lunare după ce câţiva oficiali de stat, ce au făcut o razie în casa acestuia, au găsit 40 de credincioşi baptişti care erau adunaţi pentru serviciul de închinare de duminică dimineaţa. El a fost acuzat şi condamnat pentru ţinerea de „întruniri religiose ilegale în casa sa.”

În oraşul Samarkand, un pastor baptist, împreună cu membrii congregaţiei sale, au fost bătuţi şi băgaţi la închisoare în aprilie 2008 după ce poliţia a făcut o razie în casa unde se ţinea întrunirea religioasă.

Libertatea exprimării şi a asocierii religioase este în mod oficial protejată de constituţia din Uzbekistan, însă există grupuri religioase care se plâng că legea cultelor din această țară este aspră şi nu este în conformitate cu constituţia sau cu standardele internaţionale ale drepturilor umane şi libertăţii religioase.

Organizaţii non-guvernamentale precum Amnesty International and Human Rights Watch, cât şi Consiliul Uniunii Europene şi Departamentul Statal al Statelor Unite, au dat în judecată în mod repetat Uzbekistanul pentru violarea drepturilor omului. Rapoarte ale acestor organizaţii susţin că violările sunt comise de cele mai multe ori împotriva grupurilor independente şi a organizaţiilor civice, incluzând aici membri ai comunităţilor religioase, şi cuprind tortură, arestări despotice, şi diferite restricţionări ale libertăților individului.

Eron Henry, Associate Director of Communications
Baptist World Alliance